社会福祉法人風土記<51> フランシスコ第三会マリア園 下

2019年0911 福祉新聞編集部
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高田カトリック教会の聖堂(右)とさくら聖母の園

 保育所「マリア愛児園」(1949年改称)と、母子生活支援施設「みこころ荘」(57年開設)を運営する新潟県上越市の「社会福祉法人フランシスコ第三会マリア園」が、次に手掛けたのは老人福祉施設だった。

 

 上越市と周辺地域の高齢者が、長野、富山など隣接県の福祉施設の世話になっていた。高齢者の介護で家族が困り果てているといった声が、カトリック高田教会のマリオ・カンドゥチ神父の耳に入ってきた。郊外ではなく、市街地の教会、保育所に隣接した子どもたちの声が聞こえる場所に、高齢者の介護施設をつくりたい、という夢を膨らませていた。

 

 87(昭和62)年6月、教会敷地に隣接する私立関根学園高校から、土地と校舎を高田教会に譲渡したいという申し出があった。手狭を理由に市内の金谷山近くに移転することになり、その跡地購入を申し入れてきたものだが、億単位の買い物になる。即答は不可能だった。

 

 実現までは困難の連続だった。その第一は上越市当局の「老人福祉施設不要論」だった。マリオ神父は直接、新潟県に計画実現を働き掛ける。民生部から「県内に高齢者福祉施設が極端に不足している。ぜひ実現してほしい」との返答が得られた。上越市も態度を軟化させ、実現に向けて計画が進行するのだが、問題が次々に浮上する。

 

 高校の校舎として利用していた5階建ての建物を高齢者施設としてリフォームする計画に、県と市側は「学校と高齢者施設とでは、そもそも建設目的が違う」と難色を示した。マリオ神父は「ヨーロッパでは高齢者施設の4、5階建ては普通だ」と主張するのだが、県と市側の態度は「建築基準が……」「他に前例がない」の一点張りだった。

 

 上越市民生部、市長、新潟県民生部への陳情を繰り返し、89(平成元)年9月に、ようやく上越市長から設立計画を認めるとの回答があった。特別養護老人ホーム「さくら聖母の園」(延べ床面積約4400平方メートル)が開設されたのは92(平成4)年4月。関根学園高校から土地と建物の一括譲渡申し入れがあってから4年10カ月後のことだった。

 

 1階はデイサービス向けの浴室や機能回復訓練スペース。2、3階が入居者の居室で、5階には多目的ホールも設置された。地方では最初の「都市型高齢者施設」として県内外の注目を集めた。

 

 カトリック高田教会にとって、市街地に教会の聖堂を囲み、保育所、母子生活支援センターと、特別養護老人ホームが建ち並ぶ「福音的福祉ゾーン」が形成されたことになる。マリオ神父は「国内では例のない幼児と老人の密接した施設、言わば『幼老園』のようなものになった」と開設当時を振り返っている。

 

 マリア愛児園(定員110人)の園児たちが、敬老会などで歌や遊戯を披露してきたこともあった。だが、聖母の園の入居者91人(定員100人)の平均介護度は「4・10」(2019年3月末現在)。感染症の問題などもあって、マリオ神父が当初に思い描いていた「幼老」が一堂に会しての交流は難しいのが現状だ。

 

 それでも今年5月23日のマリア愛児園年長児による「聖母行列」では、天使のドレスなどに身を包んだ園児が聖母の園を訪問。入居しているお年寄りたちに聖歌を披露したり、ふれあい遊びに興じている。

 

 法人の伊能哲大理事長(64)は「弱い立場の人、介護を必要とする人たちとともに歩んでいくのがカトリックの理念。それが高齢者介護施設の開設につながっていった」と話す。カトリックの理念は保育所や母子生活支援センター(母子寮)の開設にも通じるものだ。現在、法人が運営するのは保育所、高齢者介護、母子生活支援など12施設。最も新しいのは15年4月に、上越市から移管された「ひがししろ保育園」だ。同市内では民営化第1号で、伊能理事長は「民営化でしばらくの間、カトリックの理念を前面に打ち出しにくい面もあったが、利用者の同意を得ながら、今後はカトリックの理念を保育の現場でも浸透させていきたい」と話す。

 

 少子高齢化の時代。「ますます子どもの数が減ってくるが、私たちの理念を充実させ、地域社会の中で貢献していくことを忘れてはならない」と伊能理事長。全国的な傾向だが、高田の街にも結婚や就職などで、カトリック信徒の多いフィリピンやベトナム、南米からの外国人が増えてきた。愛児園には7カ国の子どもたちが通っており、伊能理事長は「地域社会に貢献していくことを大事に、外国人と地域をつなげていくニーズが生まれてくることも視野に入れていきたい」と話す。

 

【澤晴夫】

 

 

 

 

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